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光明网评论员:人类探索宇宙奥秘的新里程碑

  北京时间2021年12月25日20点20分,阿丽亚娜5型火箭搭载着詹姆斯·韦伯太空望远镜(JWST)在法属圭亚那库鲁航天发射中心升空。韦伯望远镜将通过大约一个月的飞行,抵达距离地球150万公里的日地拉格朗日L2点。

  作为著名的哈勃太空望远镜(HST)的“继任者”,韦伯太空望远镜被人类寄予厚望——“它是人类迄今为止制造的最大、最复杂、最强劲、最具有想象力的太空望远镜”。哈勃望远镜自1990年发射升空以来,其所观测到天文数据及依托于此产生的科研成果是海量的,同时也是具有颠覆性意义的。在哈勃望远镜升空之前,人们从未想象过一个太空望远镜能够数十年不断刷新全人类对宇宙的认知。

  科研人员通过哈勃望远镜,观测到了年仅4亿岁的“婴儿期”星系,探寻宇宙诞生的规律;普通民众通过哈勃望远镜所拍摄的壮丽多彩的宇宙星系照片,感受地球在浩瀚宇宙中的渺小,激发了对深空的敬畏和天文学的兴趣。不过,哈勃望远镜红外波段观测十分有限,要探索宇宙起源,就需要能观测红外波段、且清晰度高的望远镜,韦伯望远镜应运而生。因而,对于史上最强大的韦伯望远镜,人们都在期待,它是否能够帮助我们窥看到宇宙终极奥秘:我们是谁?从何处来?到何处去?

  人类只是一堆粒子组成的原子,在宇宙世界中,只是微不足道的一粒尘埃。因为太过渺小,所以人类对广袤宇宙的幻想从未停止过,而太空望远镜就是人类探索宇宙的最好工具。对宇宙的幻想,实际事关人类社会的未来命运。除了科学界,数十年来,文学、电影、美术等各行各业始终都在以自己的方式对宇宙发问。

  也因此,尽管自1996年立项以来,韦伯望远镜先后遭遇了各种各样的技术难题和经费问题,但这一项目始终没有夭折。20个国家持续25年投入了超过100亿美元的经费,人类对韦伯望远镜上的投入是罕见的。正如西塞罗所言,如果一个人能对着天上的事物沉思,那么在他面对人间事物时,其所言所思就会更加高尚。

  韦伯望远镜升空后,还并不代表着此次探索的最后胜利。发射后约13天,韦伯望远镜才能完全展开,完成在轨部署。随后,便要进入到耗时至少6个月整体调试期。在这期间,韦伯望远镜仍然可能遇到各种问题。哈勃望远镜在轨运行30多年间,接受过航天员多次的维修和升级,但韦伯望远镜远在地球150万公里外,载人飞船无法到达,如果其出现问题无法远程解决,这也可能意味着全人类数十年的巨大付出将会付之东流。

  无论结局如何,这一切都是值得的。人类发展不能止步不前,要搞清楚人类发展的自然规律,就应该借助日新月异的科技进步,了解地球所处的宇宙。人类了解宇宙就是了解人类自己,对宇宙认识的加深,不仅是扩展对物质世界的认识,同时也会影响人类的精神世界,对人类社会的发展更有助益。

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